Gli archeologi hanno scoperto testimonianze di fattorie, insediamenti e strade pre-colombiane sepolte sotto la flora del bacino amazzonico del Brasile, nello stato del Mato Grosso. Risalgono al 1250-1500 d.C., i siti spaziano da piccoli recinti scavati a grandi insediamenti con tumuli multipli, piazze e strade rialzate, hanno detto gli archeologi.
Archeologists discovered evidence of pre-Columbian farms, settlements and roads buried beneath the flora of Brazil’s Amazon Basin in the state of Mato Grosso. Dating to A.D. 1250-1500, the sites range from small ditched enclosures to large settlements with multiple mounds, plazas and causeways, the archaeologists said.

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Ci fu un tempo in cui nessun archeologo si aspettava di scoprire un insediamento così elaborato in questa parte relativamente povera di risorse della foresta pluviale. Ma in un articolo pubblicato martedì sulla rivista Nature Communications, Jonas Gregorio de Souza ei suoi colleghi descrivono un villaggio tumulo e altri 80 siti archeologici scoperti di recente dagli anni 1250 al 1500. Prevedono che la regione nasconde centinaia di altri siti non ancora scoperti, e che ben un milione di persone avrebbe potuto gestire attentamente la foresta pluviale molto prima che arrivassero gli europei.
There was a time when no archaeologist expected to discover such an elaborate settlement in this relatively resource-poor part of the rain forest. But in a paper published Tuesday in the journal Nature Communications, Jonas Gregorio de Souza and his colleagues describe a mound village and 80 other newly discovered archaeological sites from the years 1250 to 1500. They predict that the region hides hundreds more undiscovered sites, and that as many as a million people might have carefully managed the rain forest long before Europeans arrived.

“È un documento importante”, ha detto Dolores Piperno, un archeobotanico al National Museum of Natural History che ha lavorato molto in Amazzonia ma non è stato coinvolto nel nuovo studio. Sebbene non fosse del tutto persuasa dalle conclusioni di de Souza riguardo alle dimensioni della popolazione precolombiana della regione, le scoperte aumentarono il numero di prove che dimostrarono che le grandi comunità fiorivano in uno dei paesaggi più diversi del mondo.
“It’s an important paper,” said Dolores Piperno, an archaeobotanist at the National Museum of Natural History who has worked extensively in the Amazon but was not involved in the new study. Though she wasn’t quite convinced by de Souza’s conclusions about the size of the region’s pre-Columbian population, the discoveries add to a growing body of evidence that large communities flourished in one of the world’s most diverse landscapes.

“Cinquant’anni fa, studiosi di spicco pensavano che un piccolo significato culturale non fosse mai accaduto in una foresta tropicale. Doveva essere troppo vegetato, troppo umido “, ha detto Dolores Piperno, un archeobotanico al Museo Nazionale di Storia Naturale.” E il corollario di quelle vedute era che la gente non tagliava mai le foreste; avrebbero dovuto essere una specie di “nobili selvaggi”. Ma quelle opinioni sono state rovesciate. ”
“Fifty years ago, prominent scholars thought that little of cultural significance had ever happened in a tropical forest. It was supposed to be too highly vegetated, too moist,” said Dolores Piperno, an archaeobotanist at the National Museum of Natural History.” And the corollary to those views was that people never cut down the forests; they were supposed to have been sort of ‘noble savages. But those views have been overturned.”

Collaborando con scienziati britannici e brasiliani, de Souza, ricercatore presso l’Università di Exeter in Inghilterra, ha identificato i nuovi siti archeologici guardando le immagini satellitari del bacino superiore di Tapajós, al confine con la Bolivia. Questa zona è considerata una “zona di transizione”, dove le precipitazioni sono più rare e stagionali e la foresta pluviale si trasforma in un ecosistema simile a una savana. Dal momento che il bacino è lontano dalle pianure alluvionali che arricchiscono altri paesaggi, i ricercatori lo hanno a lungo trascurato, sostiene de Souza, supponendo che non possa sostenere grandi gruppi di persone.
Collaborating with scientists from Britain and Brazil, de Souza, a research fellow at the University of Exeter in England, identified the new archaeological sites by looking at satellite images of the Upper Tapajós Basin, on Brazil’s border with Bolivia. This area is considered a “transitional zone,” where rainfall is more sparse and seasonal and the rain forest shifts into a savanna-like ecosystem. Since the basin is far from the floodplains that enrich other landscapes, researchers have long overlooked it, de Souza said, assuming that it couldn’t sustain large groups of people.

Ma le indagini aeree hanno rivelato dozzine di geoglifi – trincee a forma geometrica scolpite nella terra. Anche se i siti variano per forma e dimensioni – il più piccolo è di soli 30 metri di diametro, il più grande di quasi 400 metri – molti erano come Boa Vista, che ospitava villaggi all’interno o nelle vicinanze.
But the aerial surveys revealed dozens of geoglyphs – geometric-shaped trenches carved into the earth. Though the sites range in shape and size – the smallest is just 30 meters across, the largest almost 400 meters – many were like Boa Vista, harboring villages inside or nearby.

De Souza e i suoi collaboratori hanno trascorso un mese a condurre sondaggi sul campo di 24 di questi siti. Tutti loro contenevano prove che erano stati abitati: strumenti di pietra abbandonati e ceramiche rotte, cumuli di rifiuti sepolti, un terreno arricchito chiamato terra preta che è caratteristico della gestione del territorio indigeno attraverso la combustione e l’aggiunta di fertilizzanti. Misurando la quantità di carbonio radioattivo dei campioni era decaduta nel corso degli anni, i ricercatori hanno datato il carbone di legna trovato nei siti all’inizio e alla metà del 1400.
De Souza and his collaborators spent a month conducting on-the-ground surveys of 24 of those sites. All of them contained evidence that they had been inhabited: abandoned stone tools and broken ceramics, buried trash heaps, an enriched soil called terra preta that is characteristic of indigenous land management through burning and adding fertilizer. By measuring how much of samples’ radioactive carbon had decayed over the years, the researchers dated wood charcoal found at the sites to the early and mid-1400s.

A partire dagli anni ’70, gli scienziati hanno identificato geoglifi grandi ed elaborati in altre parti dell’Amazzonia. Alcuni hanno stimato che ci siano circa 60.000 miglia quadrate di terra preta nel bacino. La ricerca di altri mostra che intere regioni della foresta pluviale sono dominate da specie arboree una volta coltivate per il cibo da popolazioni indigene. E reti di villaggi altamente pianificate sono state identificate su entrambi i lati della regione di Souza studiata.
Since the 1970s, scientists have identified large, elaborate geoglyphs across other parts of the Amazon. Some have estimated there is about 60,000 square miles of terra preta in the basin. Others’ research shows that entire regions of the rain forest are dominated by tree species once cultivated for food by indigenous people. And highly planned networks of villages have been identified on either side of the region de Souza studied.

L’ultima scoperta, ha detto de Souza, suggerisce che ci fosse una serie continua di insediamenti attraverso l’intero orlo meridionale del bacino amazzonico. Collegando le loro scoperte a modelli che predicono la densità della popolazione, de Souza e i suoi colleghi stimano che tra questa parte dell’Amazzonia visse tra 500.000 e un milione di persone, costruendo tra 1.000 e 1.500 recinti.
The latest discovery, de Souza said, suggests there was a continuous string of settlements across the entire southern rim of the Amazon basin. Plugging their findings into models that predict population densities, de Souza and his colleagues estimate that between 500,000 and a million people lived in this part of the Amazon, building between 1,000 and 1,500 enclosures.

Queste scoperte non influenzano solo la nostra comprensione del passato; hanno implicazioni per il futuro. Enormi spazi dell’Amazzonia sono stati persi per il disboscamento, tagli netti per l’agricoltura, incendi, dighe, miniere e altre forme di degrado dell’habitat. La capacità della foresta pluviale di agire come “i polmoni del mondo” inalando anidride carbonica sta diminuendo.
These discoveries don’t affect just our understanding of the past; they have implications for the future. Huge swaths of the Amazon are being lost to logging, clear-cutting for agriculture, wildfires, dams, mining and other forms of habitat degradation. The rain forest’s ability to act as “the lungs of the world” by inhaling carbon dioxide is declining.

Sebbene gli ambientalisti parlino spesso di questa regione come un paesaggio “incontaminato”, gli studi di de Souza e altri suggeriscono che le popolazioni indigene hanno influenzato e arricchito la foresta pluviale per centinaia di anni. Se vogliamo preservare l’Amazzonia, dicono i ricercatori, dobbiamo tenere conto di questi impatti.
Though conservationists often speak of this region as having been a “pristine” landscape, studies by de Souza and others suggest that indigenous people influenced and enriched the rain forest for hundreds of years. If we want to preserve the Amazon, researchers say, we need to take those impacts into account.

“La foresta è un artefatto di modifiche”, ha detto de Souza. Ha rapidamente aggiunto: “Non ha nulla a che vedere con il tipo di pratica che stiamo vedendo oggigiorno – monocultura su larga scala, che combinava agricoltura su piccola scala con la gestione di specie arboree utili, quindi era più un tipo sostenibile di uso della terra.”
“The forest is an artifact of modification,” de Souza said. He quickly added: “It has nothing to do with the kind of practice we are seeing nowadays – large-scale, clearing monoculture. These people were combining small-scale agriculture with management of useful tree species. So it was more a sustainable kind of land use.

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