Il Great Pacific Garbage Patch, un’enorme area di spazzatura galleggiante a metà strada tra la California e le Hawaii, è già riconosciuta come la più grande zona di accumulo di plastica oceanica sulla Terra. Ora, risulta che i ricercatori avrebbero potuto sottostimare enormemente le sue dimensioni.
The Great Pacific Garbage Patch, an enormous area of floating garbage halfway between California and Hawaii, is already recognized as the largest accumulation zone of ocean plastic on Earth. Now, it turns out that researchers may have been vastly underestimating its scale.

garbage patch

I risultati di un impegno triennale di mappatura da parte di scienziati internazionali, pubblicato giovedì sulla rivista Scientific Reports, rivelano che la quantità di plastica contenuta in questo cestino è fino a 16 volte maggiore di quanto inizialmente pensato. Secondo lo studio, il patch occupa 1,6 milioni di chilometri quadrati (618.000 miglia quadrate), un’area circa tre volte più grande della Francia. Contiene 1.800 miliardi di pezzi di plastica del peso di 80.000 tonnellate, equivalenti a 500 jumbo jet.
The results of a three year mapping effort by international scientists, published Thursday in the journal Scientific Reports, reveals that the amount of plastic this garbage patch contains is up to 16 times greater than initially thought. According to the study, the patch takes up 1.6 million square kilometers (618,000 square miles), an area about three times the size of France. It contains 1.8 trillion pieces of plastic weighing in at 80,000 metric tons – equivalent to 500 jumbo jets.

I precedenti tentativi di misurare il Great Pacific Garbage Patch sono stati effettuati principalmente da singole barche con reti da traino. “Volevamo dipingere l’intero quadro”, ha dichiarato Joost Dubois, direttore delle comunicazioni di The Ocean Cleanup, la fondazione olandese che ha guidato lo studio. La loro analisi è stata intrapresa da una flotta di 30 imbarcazioni che hanno attraversato il campo e due aerei dotati di sensori per misurare gli oggetti più grandi che le navi non erano in grado di catturare.
Previous attempts to measure the Great Pacific Garbage Patch have mostly been done by single boats with trawls. “We wanted to paint the entire picture,” said Joost Dubois, communications director of The Ocean Cleanup, the Dutch foundation which led the study. Their analysis was undertaken by a fleet of 30 boats crossing the patch and two planes fitted with sensors to measure larger items the vessels were unable to capture.

Circa 8 milioni di tonnellate di plastica entrano ogni anno negli oceani – l’equivalente di scaricare il valore di un camion della spazzatura nei mari ogni minuto per un anno. Una volta nell’oceano, gran parte di questo spreco viene trascinato in enormi aree conosciute come i cinque “gyres” – uno dei quali è il Great Pacific Garbage Patch – dove le correnti circolari permettono alla spazzatura di accumularsi, circolare e lentamente abbattere.
Around 8 million tons of plastic enter the oceans each year – the equivalent of dumping a garbage truck’s worth into the seas every minute for a year. Once in the ocean, much of this waste is pulled into huge areas known as the five “gyres” – one of which is the Great Pacific Garbage Patch – where circular currents allow the trash to accumulate, circulate and slowly break down.

Oltre a contenere oggetti più grandi, il garbage patch è anche costituito da microplastiche (pezzi di plastica di dimensioni inferiori a 5 millimetri) che costituiscono circa l’8% della sua massa totale. Le microplastiche sono sempre più sotto i riflettori poiché si pensa che questi minuscoli frammenti danneggino la vita marina. Inoltre stanno entrando nella catena alimentare umana attraverso il pesce e l’acqua, con impatto sia sull’acqua del rubinetto che sull’acqua in bottiglia. Mentre le implicazioni sulla salute non sono completamente comprese, gli studi suggeriscono che il consumo di microplastiche potrebbe introdurre sostanze chimiche tossiche nel corpo.
As well as containing larger items, the garbage patch is also made up of microplastics (pieces of plastic smaller than 5 millimeters in size) that comprise around 8 percent of its total mass. Microplastics have increasingly come under the spotlight as these tiny fragments are thought to damage sea life. They are also entering the human food chain through fish and water ― impacting both tap water and bottled water. While the health implications aren’t fully understood, studies suggest that consuming microplastics could introduce toxic chemicals into the body.

Laurent Lebreton, autore principale del nuovo studio, ha affermato che mentre non è stato possibile trarre conclusioni definitive sulla persistenza del problema di plastica nel Great Pacific Garbage Patch, il tasso di accumulo plastico “indica che l’afflusso di plastica nella patch continua a superare il deflusso “.
Laurent Lebreton, lead author of the new study, said that while it wasn’t possible to draw firm conclusions on the persistency of the plastic problem in the Great Pacific Garbage Patch, the plastic accumulation rate “indicates that the inflow of plastic into the patch continues to exceed the outflow.”

George Leonard, capo scienziato di Ocean Conservancy, un’organizzazione no-profit ambientale a Washington DC che non è stato coinvolto nello studio, ha dichiarato di essere rimasto colpito dall’ampio campionamento e dall’uso di nuove tecniche per tentare di quantificare il problema. “L’unica cosa che mi salta davvero addosso qui è il fatto che gli attrezzi da pesca costituiscono circa la metà dei detriti macro nel giro del Pacifico”, ha detto. Mentre l’inquinamento delle microplastiche è noto da tempo, il materiale più grande nell’oceano è stato difficile da quantificare, ha detto.
George Leonard, chief scientist at Ocean Conservancy, an environmental nonprofit in Washington D.C. which wasn’t involved in the study, said that he was impressed with the extensive sampling and use of new techniques to try to quantify the problem. “The one thing that really jumps out at me here is the fact that fishing gear makes up about half of the macro debris in the Pacific gyre,” he said. While microplastics pollution has been known for a while, bigger material in the ocean has been difficult to quantify, he said.

Il dibattito sull’uso globale della plastica è attualmente “in gran parte focalizzato su aspetti della plastica di consumo – sacchetti di plastica e cannucce di plastica e quel tipo di cose”, ha aggiunto Leonard. “È abbastanza chiaro che se vogliamo davvero affrontare questo problema in grande stile, uno sforzo concentrato sugli attrezzi da pesca e la perdita di attrezzi da pesca nell’oceano globale deve essere una parte fondamentale di questa strategia”.
The debate about the global use of plastics is currently “largely focused on aspects of consumer plastic ― plastic bags and plastic straws and that kind of stuff,” Leonard added. “It’s pretty clear that if we really want to tackle this problem writ large, a focused effort on fishing gear and the loss of fishing gear in the global ocean has got to be a critical part of that strategy.”

The Ocean Cleanup ha un piano audace per affrontare i rifiuti di plastica. “La gente si aspetta che [la spazzatura] sia come un’isola, o isole, di spazzatura che galleggiano in questa grande area”, ha detto Dubois. “La plastica è ancora molto diffusa su questa grande area, quindi c’è molto materiale ma è anche una superficie molto grande.”
The Ocean Cleanup has a bold plan to tackle plastic waste. “People expect [the garbage patch] to be like an island, or islands, of trash floating in this big area,” said Dubois. “The plastic is still spread out quite a lot over this big area so there is a lot of material but it’s also a very large surface.”

Nel tentativo di rendere la raccolta economicamente fattibile, The Ocean Cleanup sta provando una nuova tecnologia che coinvolge boom autonomi come i giganteschi ferri di cavallo, che galleggiano intorno agli oceani alimentati dal vento e dalle correnti. “Seguono fondamentalmente lo stesso schema della plastica”, ha detto Dubois, “ma a una velocità diversa ea causa della forma dei bracci la plastica si sta concentrando”. La plastica si accumula fino a diventare “economica” per navigare, raccoglierla, riportarla a riva per il riciclaggio ,” Ha aggiunto.
In an attempt to make collection economically feasible, The Ocean Cleanup is trying out a new technology involving autonomous booms like giant horseshoes, which float around the oceans powered by wind and currents.“They basically follow the same pattern as the plastic does,” said Dubois, “but at a different speed, and because of the shape of the booms the plastic is being concentrated.” The plastic accumulates to a level “that it becomes economic to sail out, pick it up, bring it back to shore for recycling,” he added.

Il primo processo per i boom avverrà nelle prossime settimane vicino a San Francisco, prima di un processo pianificato in acque più profonde a maggio. L’Ocean Cleanup spera che il sistema venga rimorchiato verso il Great Pacific Garbage Patch in estate. L’organizzazione stima di poter rimuovere metà della spazzatura della zona in cinque anni, ma ammette che le microplastiche saranno troppo piccole per il nuovo metodo da catturare. “Anche se non saremo in grado di raccogliere le cose veramente brutte, raccoglieremo un’enorme quantità di cose che si trasformeranno in cose cattive nel tempo”, ha affermato Dubois.
The first trial for the booms will happen in the next few weeks near San Francisco, before a planned trial in deeper water in May. The Ocean Cleanup hopes the system will be towed out to the Great Pacific Garbage Patch in the summer.The organization estimates it can remove half of the area’s trash in five years, but admits microplastics will be too small for the new method to catch. “Although we won’t be able to collect the really bad stuff, we will collect an enormous amount of the stuff that will turn into bad stuff over time,” said Dubois.

Il nuovo studio è uscito il giorno dopo che un altro rapporto aveva previsto che la quantità di plastica nell’oceano avrebbe potuto triplicare entro il 2025. Tale rapporto, prodotto per il governo britannico, ha sottolineato che ci sono opportunità di guadagnare dall’economia oceanica se i mari sono gestito correttamente.
The new study came out the day after another report predicted the amount of plastic in the ocean could triple by 2025. That report, produced for the U.K. government, stressed that there are opportunities to be gained from the “ocean economy” if the seas are managed properly.

“L’oceano è fondamentale per il nostro futuro economico”, ha detto alla BBC il Prof. Edward Hill, del Centro nazionale oceanografico U.K. “Nove miliardi di persone guarderanno all’oceano per più cibo. Eppure sappiamo così poco di ciò che è laggiù. ”
“The ocean is critical to our economic future,” Prof. Edward Hill, from the U.K. National Oceanography Center, told the BBC. “Nine billion people will be looking to the ocean for more food. Yet we know so little of what’s down there.”

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